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Saturno

. Masa: 95 veces la masa de la Tierra.
. Formato: achatado.
. Diámetro ecuatorial: 120.536 km.
. Diámetro polar: 108.728 Km.
. Saturno días: 10 hs, 39 min.
. Composición: 96% de hidrógeno y 4% de helio con trazas de agua, metano y amoníaco.
. Lunas: 60.
. Anillos: 7.

Pioneer 11 – Fechas claves

05 de abril 1973: lanzamiento.
03 de dic. 1974: sobrevuelo de Júpiter.
01 de sep. 1979: sobrevuelo de Saturno.
24 de nov. 1995: contacto final.
Estado: Exitoso.

Voyager 1 – Fechas claves

05 de sep. 1977: lanzamiento.
05 de marzo 1979: sobrevuelo de Júpiter.
12 de nov. 1980: sobrevuelo de Saturno.
17 de feb. 1998: Se convirtió el objeto hecho por el hombre más distante de la Tierra.
16 ago. 2006: alcanzó una distancia con respecto al Sol de casi 15.000 millones de kilómetros.
Estado: misión extendida en progreso.

Voyager 2 – Fechas claves

20 de agosto 1977: lanzamiento.
09 de julio 1979: sobrevuelo de Júpiter.
26 de agosto 1981: sobrevuelo de Saturno.
24 de enero 1986: sobrevuelo de Urano.
24 de agosto 1989: sobrevuelo de Neptuno.
Estado: misión extendida en progreso.

Saturno - El planeta de los anillos



Saturno es el sexto planeta desde el Sol, se habría formado hace más de 4.000 millones de años a partir de una nube gigante de gas y polvo que giraba alrededor del Sol y que también dio origen a la Tierra y los otros planetas.


Saturno es el sexto planeta desde el Sol.

Se lo conoce desde hace miles de años porque es claramente visible desde la Tierra. Su masa es 95.18 veces la masa de la Tierra, es decir, necesitamos más de 95 planetas como el nuestro para igualar la masa de Saturno.

A pesar de su gran tamaño y de lo fácil que resulta verlo, los anillos fueron descubiertos en 1610 cuando Galileo los divisó con uno de los primeros telescopios del mundo. En aquella época se llegó a la conclusión de que era una especie de planeta triple porque el telescopio devolvía una imagen de poca resolución.

Recién en 1655 se pudo determinar la existencia de un enorme anillo plano, fue gracias al desarrollo de un telescopio más potente utilizado por el astrónomo holandés, Christiaan Huygens, para observar el cosmos.

Desde entonces Saturno fue investigado por telescopios y naves espaciales. Se hicieron numerosos hallazgos pero lo más sorprendente comenzó en julio de 2004 cuando la nave Cassini-Huygens llegó a Saturno en el marco de la misión no tripulada llevada a cabo por la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI).

LOS ANILLOS

Fueron visualizados claramente, por primera vez, entre 1980 y 1981 gracias a las misiones Voyager 1 y 2 de la NASA. Cada uno recibió como nombre una letra del abecedario de acuerdo al orden de su descubrimiento. Los principales son el C, B y A. También se destaca una brecha que separa los anillos A y B, se llama “División Cassini”.

Son desconcertantes las formas de los anillos, algunos se presentan en forma de rayos y otros de ondas irregulares. También llama la atención su composición y origen. Las últimas investigaciones revelaron que están formados por partículas de hielo de agua y que algunos de ellos podrían ser causados por pequeñas lunas que aún no se hayan descubierto. También se considera que algunos de ellos podrían ser signos de asteroides hundiéndose a través del sistema de anillos.

La extraña forma de los anillos se debe a la fuerza de gravedad de los satélites cercanos, en combinación con la fuerza centrífuga que genera la propia rotación de Saturno.

LAS LUNAS


Titán, la luna más grande de Saturno. Fuente: NASA

Hasta el momento se descubrieron 60 lunas pero es probable que existan muchas más. La más grande se llama Titán, fue descubierta por Christiaan Huygens en 1655.

Encélado es la más brillante y extremadamente fría porque está cubierta por hielo. Se cree que las partículas heladas que forman el anillo E de Saturno provienen de esta luna, concretamente de volcanes y géiseres.

Titán
Es la segunda luna más grande de todo el sistema solar, es más grande que el planeta Mercurio.
La mayor luna es Ganímedes, que se encuentra en órbita alrededor de Júpiter.

Mimas se la distingue por un cráter gigante que ocupa la tercera parte de su ancho. Además llama la atención la montaña que hay en el centro del cráter que es tan alta como las cimas más altas de la Tierra.

Japeto parece muy rica tiene el aspecto de una bola de chocolate y vainilla. Indudablemente es la más llamativa de todas.

Hay otras lunas como Epimeteo y Jano que intercambian sus órbitas cada varios años; o como Febe que los científicos aseguran que se formó más allá de Plutón y luego realizó un extenso viaje de miles de millones de kilómetros hasta ser capturada por la fuerza de gravedad de Saturno.

Febe: una luna particular de Saturno

Febe tiene rasgos propios de un planeta, según la misión Cassini de la NASA. Los datos muestran que Febe era esférica y caliente en su historia temprana, y que tiene material rocoso de alta densidad concentrado cerca de su núcleo. Su densidad media es aproximadamente la misma que la de Plutón, otro objeto del Cinturón de Kuiper. Febe probablemente fue capturada por la gravedad de Saturno, cuando, por alguna causa, se acercó demasiado al planeta gigante.

LOS NOMBRES DE LAS LUNAS

La Unión Astronómica Internacional es la encargada de elegir el nombre de las lunas. Asumió esta tarea en 1919 y si bien acepta opiniones o propuestas de otros entes, la decisión final la tiene un comité que forma parte de esta organización llamado, Grupo de Trabajo para la Nomenclatura del Sistema Planetario.

Ni bien se descubre una luna, se le otorga un nombre temporal que suele consistir en el año de descubrimiento y un número que indica el orden de descubrimiento en ese año. Por ejemplo: S/2005-S1. La primera "S" (antes de la barra) es para Saturno y la segunda (después del guión) es por el satélite.

Una vez que la existencia de la luna se confirma y se determina cuál es su órbita, la Unión Astronómica Internacional proclama un nombre definitivo. Generalmente suelen provenir de personajes de la mitología griega o romana.

DESCUBRIR UNA LUNA

Si se es buen observador y se tiene paciencia entonces se puede descubrir una luna de Saturno. Para tener una completa visión del área se utilizan telescopios terrestres o cámaras a bordo de naves espaciales, como la Cassini. Se toman imágenes desde el mismo sitio y hacia el mismo destino en diferentes momentos, así los astrónomos comparan las imágenes cuidadosamente en busca de cualquier cosa que se mueva entre las exposiciones. En caso de un hallazgo, se publican los resultados, se verifica la información y se le otorga un nombre definitivo.

VIAJANDO A SATURNO

Si se pudiera viajar a Saturno, se encontraría una realidad totalmente diferente a la de la Tierra: sería imposible pararse sobre la superficie porque este planeta es gaseoso. Por lo tanto, un hombre se hundiría miles de millas hasta profundidades donde el calor y la presión son tan grandes que ni el ser vivo más fuerte del Universo lograría sobrevivir.

En caso de lograr aproximarse a la superficie, experimentaría la fuerza de un viento sin igual; la velocidad del viento es cuatro veces mayor que la de los fuertes huracanes que se producen en la Tierra. Adquieren semejante velocidad debido a la energía de calor que proviene del interior del planeta.

LA ATMÓSFERA

La atmósfera es una de las capas superficiales del planeta, en Saturno está compuesta por gases calientes que suben continuamente y por partículas heladas que caen constantemente. Las partículas que caen vuelven a calentarse y se convierten en gases que se elevan nuevamente. Este ciclo es llamado “convección”.

ESTRUCTURA INTERNA

Por debajo de la atmósfera se encuentra una capa líquida formada por hidrógeno. Por debajo de ésta hay otra compuesta por hidrógeno metálico que también está en estado líquido. Esto es así porque la presión es tan grande que el hidrógeno gaseoso se convierte en líquido más allá de la alta temperatura.

En las capas más profundas la presión es mucho más alta y el hidrógeno líquido se comporta como un metal, es decir, puede conducir electricidad. El centro de Saturno está conformado por un núcleo metálico de roca fundida, es sumamente caliente, mucho más que la superficie del Sol.

¿Cómo se ve Saturno desde la Tierra?

Para poder observarlo es necesario utilizar un telescopio. Se lo encuentra fácilmente porque es un objeto amarillento y uno de los más brillantes en cielo nocturno. Los anillos A y B se los puede ver siempre pero los D y E, sólo cuando hay óptimas condiciones atmosféricas. También se puede ver la niebla de la envoltura gaseosa de Saturno y en ella los pálidos cinturones y estructuras de bandas paralelas al ecuador.

EXPEDICIONES A SATURNO

Si bien a lo largo de los años se hicieron números hallazgos, los más importantes provinieron de las misiones espaciales del siglo XX y XXI. Repasemos cuales fueron:

Pioneer 11

Fue una de las primeras sondas del programa de exploración espacial de la NASA junto a la nave hermana Pioneer 10. Voló más allá de Saturno con instrumentos para estudiar los campos magnéticos, el viento solar y las atmósferas, lunas y otros aspectos de Júpiter y Saturno.

Obtuvo imágenes reveladoras de las regiones polares de Júpiter, descubrió el anillo F de Saturno y la luna nueva, registró la temperatura global del planeta a -180ºC y concluyó que Saturno es principalmente hidrógeno líquido con un núcleo de unas 10 masas terrestres.

Actualmente la nave se dirige hacia fuera de nuestro sistema solar en la dirección general de Sagitario, hacia el centro de la galaxia. Tanto Pioneer 10 y 11 llevan una placa con un mensaje para todos los seres inteligentes que pudieran encontrarlas.


Pioneer 11 rumbo hacia el espacio interestelar. Credito_NASA Ames Research Center


Placa abordo de Pioneer 11.

Voyager 1


Lanzamiento de Voyager 1.

Es una sonda espacial robótica de 722 kilogramos, creada junto a Voyager 2, para explorar Júpiter y Saturno con más detalle que los dos Pioneers (10 y 11).

Voyager 1 fue lanzada después de la Voyager 2, pero debido a una ruta más rápida, se salió antes del cinturón de asteroides. Las primeras imágenes que envió fueron de Júpiter en abril de 1978 cuando se encontraba a 265 millones de kilómetros del planeta. Revelaban que la atmósfera de Júpiter era más turbulenta que durante los sobrevuelos de Pioneer en 1973 y 1974. Realizó otros hallazgos, como un delgado anillo rodeando a Júpiter, dos nuevas lunas (Tebe y Metis) y fue hacia Saturno. Al llegar encontró tres nuevas lunas, descubrió el anillo G y reveló la intrincada estructura del sistema de anillos, compuesta por miles de bandas. Por otro lado, la nave obtuvo impactantes imágenes de las lunas de Saturno: Titán, Mimas, Encélado, Tetis, Dione y Rea.

Voyager 2


Misión Voyager 2.

Comenzó a transmitir imágenes de Júpiter el 24 de abril de 1979; se reveló que la apariencia del planeta había cambiado en los cuatro meses transcurridos desde la visita del Voyager 1. En agosto de 1981 sobrevoló Saturno tomando las mismas imágenes que su predecesor pero volando 23.000 kilómetros más cerca de Saturno. Luego se dirigió a Urano convirtiéndose en la única nave hecha por el hombre para visitar este planeta. Allí descubrió 10 nuevas lunas, dos anillos, un campo magnético y un océano de agua hirviendo. Siguió su recorrido hacia Neptuno donde recabó información de este planeta e hizo otros hallazgos.

Después de Neptuno, la NASA oficialmente cambió el nombre del proyecto en su totalidad a Misión Interestelar Voyager (VIM). A su vez puso los instrumentos de la Voyager 2 en modo de bajo consumo para ahorrar energía y posteriormente apagó algunos de ellos. Actualmente hay seis instrumentos funcionando que enviarán información hasta el 2025.

Cassini Huygens


Misión Cassini.

Es una misión destinada a investigar Saturno llevada a cabo por la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana (ASI). Las inversiones han superado los 3.000 millones de dólares.

La nave espacial consta de dos elementos principales: la nave Cassini y la sonda Huygens. Fue lanzada en un cohete Titan IV-B/Centaur el 15 de octubre de 1997 y Huygens fue lanzada desde la Cassini el 25 de diciembre de 2004.

Cassini-Huygens está equipada para 27 investigaciones científicas diversas. El orbitador Cassini tiene 12 instrumentos y la sonda Huygens tiene seis, los cuales tienen múltiples funciones y están equipados para investigar todos los elementos importantes del sistema de Saturno. La nave es capaz de tomar mediciones precisas y detalladas imágenes en una variedad de condiciones atmosféricas y espectros de luz.

Cassini completó su primera misión de cuatro años para explorar el sistema de Saturno en junio de 2008 y la primera misión extendida de Cassini Equinox llamado la Misión, en septiembre de 2010. Ahora, la nave espacial está tratando de hacer nuevos e interesantes descubrimientos en una segunda misión extendida llamada la Misión Solsticio Cassini.

Entre los descubrimientos más sorprendentes se encuentran: los géiseres en erupción en Encelado y los efectos dinámicos de la misma y las otras lunas en los anillos de Saturno. Además las observaciones de Titán, la luna más grande de Saturno, han dado a los científicos una idea de lo que nuestro planeta podría haber sido antes que la vida haya evolucionado en la Tierra.


Ensamblaje de la Nave Cassini.


Saturno y su luna Titán. Fuente: NASA.

Algunas preguntas

¿De dónde proviene el nombre Saturno?
Del Dios romano Saturno.

¿Existe otro planeta gaseoso?
Si, Júpiter.

¿Saturno es el único planeta que tiene anillos?
No, Júpiter, Urano y Neptuno también tienen anillos. Sin embargo, Saturno tiene los anillos más hermosos y eso lo convierte en una joya planetaria.

¿De qué están formados los anillos?
Están formados por muchos anillos estrechos. Su composición es dudosa, pero sabe que contienen agua. Podrían ser icebergs o bolas de nieve, mezcladas con polvo.

¿Cuánto hace que se formaron los anillos?
Se cree que son jóvenes porque están brillando. Si fuesen viejos estarían oscuros por la acumulación de polvo.

¿Qué tamaño tienen las lunas de Saturno?
La mayoría son más pequeñas que la propia luna de la Tierra. La más grande se llama Titán y es más grande que Mercurio.

En la atmosfera de Saturno ¿qué elemento predomina?
Hidrógeno, y en menor proporción, helio, metano, vapor de agua y amoníaco.

Por ser un planeta gaseoso ¿podría flotar en el agua?
Si, porque es menos denso que el agua.

¿Cuánto dura 1 año en Saturno? ¿Y un día?
Un año en Saturno dura casi 30 años terrestres, y un día dura 10 horas y 14 minutos exactamente.



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