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El caucho



Famoso por ser la materia prima de los neumáticos, este material, utilizado desde la Antigüedad, ha sido tan importante para la industria que actualmente se lo produce de modo sintético.

¿Qué es el caucho?

Es un polímero, es decir, una macromolécula que se encuentra formada por la confluencia de otras moléculas mucho más pequeñas, a las cuales se las conoce con el nombre de monómeros. Estas unidades están encadenadas a un hidrocarburo (compuesto orgánico formado únicamente por átomos de carbono e hidrógeno) llamado isopreno C5H8. Este último se produce en ciertos árboles y surge como una emulsión.

En su estado natural, el caucho es un líquido lechoso pegajoso y con una apariencia viscosa. Es conocido también con el nombre látex.

¿De dónde se obtiene?

De la especie de árbol Hevea brasiliensis, conocido como “árbol del caucho”. Como indica su nombre, es originario de Brasil. Sin embargo, el árbol se propagó cuando un biólogo inglés llevó 70.000 semillas a Inglaterra y éstas fueron plantadas en las colonias asiáticas.

Se lo planta principalmente en el sudeste asiático, en países como Tailandia, Indonesia y Malasia. Este tipo de árbol es muy rentable para la industria del caucho ya que produce mucha mayor cantidad de “látex” en comparación a otros árboles. La obtención del látex se incrementa en la época de lluvias y disminuye en la época de sequía.

¿El árbol del caucho produce látex siempre?

Luego de 30 años aproximadamente los árboles disminuyen la producción de caucho por lo que su extracción deja de ser rentable. En ese momento se los tala y se los reemplaza.

¿Cómo se extrae?

Se le hacen cortes al tronco del árbol. Este tratamiento se denomina “sangrado”, se corta la corteza hasta llegar al tejido vegetal. Luego se almacena el látex, que fluye por la herida del árbol, en baldes. Curiosamente el caucho es una secreción de desecho del árbol, mientras más se extrae, más se reproduce la sustancia. Ciertos factores como la época del año y el tipo de suelo afectan la composición del látex. La cantidad varía en las distintas partes del árbol; generalmente el porcentaje de caucho decrece del tronco a las ramas y hojas.

El látex obtenido del árbol puede comercializarse directamente en forma de concentrado o bien procesarse para obtener caucho seco.


Caucho crudo.

El trabajador que extrae el látex de caucho es llamado en Brasil “seringueiro”.

¿Qué características tienen los árboles de caucho?

Miden de 20 a 30 metros de alto. Son originarios de la cuenca hidrográfica del río Amazonas. Crecen en ambientes cálidos y húmedos. Para su desarrollo requieren de buen drenaje y suelo profundo, son una especie con alto requerimiento de luz.

A partir de los 4 años producen frutos que son una cápsula de 4 cm de diámetro que se abren en valvas, con semillas ricas en aceite. Estas últimas deben ser plantadas rápidamente, luego de su recolección, porque pierden su viabilidad en poco tiempo.

Su madera es de color ligeramente marrón y es utilizada para construcciones livianas y cajas.

¿A qué proceso se somete el caucho para que sea utilizable en la industria?

Con el objetivo de mejorar las propiedades, se somete la goma a un tratamiento llamado vulcanización. El mismo se efectúa añadiendo azufre u otro agente y exponiendo la mezcla a una elevada temperatura, normalmente superior a 150°C. Gracias a este tratamiento el caucho adquiere mayor elasticidad, pudiendo alargarse hasta seis veces su longitud primitiva. Este proceso fue descubierto casualmente en 1839 por Charles Goodyear, quien mejoró enormemente la durabilidad y la utilidad del caucho. Más tarde, Alexander Parkes desarrolló la vulcanización en frío que consiste en sumergir el caucho en una solución de monocloruro de azufre.

Con el objetivo de aumentar su vida útil, se le añade agentes antioxidantes y también existen métodos para moldear el caucho en fibras finas que sean aptas para la manufactura de tejidos.


Charles Goodyear (1800 - 1860) inventor estadounidense, se dedico a la experimentación química y descubrió el proceso de vulcanización.

¿Qué características tiene?

Es flexible, elástico, relativamente impermeable a los gases, y resistente al agua, a algunos productos químicos y a la electricidad.


Rollos de caucho.

¿Para qué se lo utiliza?

Debido a las nobles características de este material se lo utiliza para fabricar muchos productos, el más conocido es el neumático. Pero también se lo emplea en mangueras, rodillos para una amplia variedad de máquinas, amortiguadores, colchones, ropa impermeable, trajes de buceo, tubos de laboratorio, revestimientos de tanques de almacenamiento, vagones aljibes para trenes, máquinas procesadoras, materiales aislantes, guantes protectores, carcasas de teléfonos, piezas de aparatos de radio, entre otros.

Ya desde la remota era precolombina las culturas mesoamericanas y suramericanas hacían pelotas para juegos, antorchas y objetos impermeables con el jugo lechoso (látex) extraído de este árbol.

¿Quiénes son los mayores productores?

Los principales países productores de caucho natural son Tailandia, Indonesia, Malasia, la India, Vietnam y China. El caucho sintético se fabrica en todo el mundo y los mayores países productores son China, los Estados Unidos, Japón, la República de Corea y Alemania.

¿Cuándo se desarrolló el caucho sintético?

El 12 de septiembre de 1909, el químico alemán Friedrich Hofmann consiguió desarrollar un caucho fabricado de forma sintética. Al cabo de tres años patentó el “Procedimiento para la fabricación del caucho artificial”. La fecha de aquel registro en la oficina de patentes en 1909 dio lugar, un siglo más tarde, a la designación del 12 de septiembre como “Día mundial del caucho”. A partir de 1944 la producción de caucho sintético superó la de caucho natural, el cual sin embargo ha permanecido en el mercado, logrando importancia en épocas de precios altos del petróleo.

Más de una docena de las principales clases de goma sintética se produce del material crudo derivado del petróleo, carbón, aceite, gas natural y acetileno.

Algunos tipos de caucho sintético son:

- Neopreno: fue desarrollado en 1931 y es resistente al calor y a productos químicos como aceites y petróleo. Se emplea en tuberías de conducción de petróleo y como aislante para cables y maquinaria.

- Buna o caucho artificial: fue sintetizado en 1935 por químicos alemanes. Es muy útil en aquellos casos que se requiere resistencia a la acción de aceites y a la abrasión.

- Caucho de butilo: fue producido por primera vez en 1949, es un plástico y puede trabajarse como el caucho natural, pero es difícil de vulcanizar. Aunque no es tan flexible como el caucho natural y otros sintéticos, es muy resistente a la oxidación y a la acción de productos corrosivos.

¿Cómo se obtiene el caucho sintético?

Se obtiene por reacciones químicas, conocidas como condensación o polimerización. Por ejemplo, el “neopreno”, es un caucho sintético obtenido por polimerización del cloropreno (2-cloro-1,3 butadieno).

La polimerización es un proceso químico por el que los reactivos, monómeros se agrupan químicamente entre sí, dando lugar a una molécula de gran peso, llamada polímero, o bien una cadena lineal o una macromolécula tridimensional.

¿Qué ventajas tiene el caucho sintético en relación al natural?

El caucho sintético presenta mejor envejecimiento y resistencia al clima, mayor resistencia al aceite, solventes, oxígeno, ozono y ciertos químicos, elasticidad sobre un rango de temperatura mayor. En tanto, la goma natural tiene otras ventajas como una menor acumulación de calor en la flexión y mayor resistencia a quebrarse con el calor.

¿Se puede reciclar el caucho?

Sí. El modo más sencillo es la reutilización, en este sentido se emplean los neumáticos, por ejemplo, para realizar objetos de decoración o entretenimiento.

También existen industrias especializadas en el reciclaje de caucho. Éstas se encargan de separar los elementos que componen el neumático para generar un nuevo producto. Por ejemplo: pavimentos anti-caídas.

Por medio de otro procedimiento de reciclaje, ciertas empresas emplean el caucho para asfaltar carreteras. El mecanismo consiste básicamente en reducir a polvo el caucho hasta llegar al milímetro de espesor.

Otras aplicaciones que tiene el caucho reciclado son: céspedes artificiales, pavimentos deportivos, pistas de atletismo y aislamiento acústico.

¿Existen otras plantas fuentes de caucho?

Sí, además del Hevea brasiliensis existen otras plantas que producen un látex similar. Algunas de ellas son:

- El Guayule (Parthenium argentatum) se encuentra en las áridas regiones de México y el sureste de los Estados Unidos. Contiene caucho natural en sus tallos y raíces, por lo que se recoge toda la planta.

- Los árboles del género Palaquium, originarios del archipiélago malayo conformado por las islas de Malasia, Indonesia, Borneo, Timor, Java y Papúa, es fuente de un tipo de goma conocida con el nombre guapercha. Las hojas maduras se recogen periódicamente y se trituran en molinos que liberan las fibras de gutapercha con poca desintegración del polímero.

- La balatá, ácana o ausubo (Manilkara bidentata), es un árbol del norte de Sudamérica, América Central y Caribe que produce látex de su savia. Su extracción es similar al árbol Hevea brasiliensis.



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