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¿Sabías qué?
Existen aproximadamente cuatrocientos mil millones de estrellas sólo en nuestra galaxia (Vía Láctea). Hay más estrellas en el universo que granos de arena en la playa.

COMPARANDO TAMAÑOS

Dentro del Sol caben un millón de planetas Tierra, la estrella Eta carinae es cinco millones de veces más grande que nuestro Sol, la estrella Betelgeuse es 300 veces más grande que Eta carinae y la estrella Vy Canis Majoris podría albergar mil millones de Soles en su interior.
Los diferentes finales de una estrella: supernova, agujero negro, estrella de neutrones y enana marrón.
¿Sabías qué?
El tiempo de vida probable de nuestra estrella más cercana, el Sol, es de aproximadamente 8.000.000.000 años.

¿Y LAS ESTRELLAS FUGACES?

Las estrellas fugaces que aparecen como ráfagas luminosas en el cielo nocturno, son meteoritos o trozos de piedra que al penetrar en la atmósfera entran en combustión produciendo un brillo intenso visible desde la Tierra.

FÍSICA DE LAS ESTRELLAS



Muchas noches, al contemplar el cielo, encontramos pequeños focos luminosos que, como puntos fijos, titilan convirtiendo a nuestro entorno en un magnífico espectáculo. Las protagonistas de esta bella escena son las estrellas.


¿CÓMO SE FORMA UNA ESTRELLA?

Las estrellas nacen en las regiones más frías del Universo; las gigantescas nubes del espacio interestelar están formadas principalmente por gas hidrógeno, el material más sencillo y abundante del Universo. El gas de la nube ejerce muy poca presión y se comprime fácilmente si choca con otra nube, o a causa de la onda expansiva de alguna otra estrella que haya explotado. Si una región de la nube se contrae, la atracción gravitatoria de esa región se hace más intensa que la de las regiones circundantes y la nube de gas colapsa precipitándose hacia esa zona como en una explosión hacia atrás. A medida de que las moléculas del gas caen hacia el centro, se aceleran. Esto origina un aumento de temperatura tal, que el gas emite mucha radiación y nace, de esta manera, una estrella.


La Nebulosa Omega es un complejo enorme de nube de polvo y gas, a partir del cual se forman nuevas estrellas continuamente.
Fuente: Nasa.


¿CÓMO EVOLUCIONA UNA ESTRELLA?

Físicamente, en el interior de una estrella, la temperatura es mucho mayor que en cualquier incendio de combustible, y los choques entre partículas son tan violentos que algunos núcleos atómicos llegan a quedar unidos después del choque; a este proceso se lo conoce como fusión nuclear, y es el proceso de transformación de energía más poderoso que existe.

Durante la primera etapa de evolución de todas las estrellas, los núcleos de hidrógeno se fusionan y forman núcleos de helio, como en el caso del Sol. Los núcleos de helio no se fusionan pues la temperatura no es lo suficientemente elevada. Agotado el hidrógeno, la estrella se apaga y en consecuencia, disminuye la presión desde su centro; esto hace que la contracción de la gravedad no sea contrarrestada y la materia de la estrella se comprima hacia el centro. La compresión hace elevar la temperatura hasta el punto en que los núcleos de helio empiezan a fusionarse, y la estrella se vuelve a encender, empezando así una nueva etapa de su vida; los núcleos de helio se funden y forman núcleos de carbono más pesados. Agotado el helio, la estrella vuelve a apagarse y comprimirse. Puede encenderse de nuevo si la temperatura es suficiente como para fusionar los núcleos de carbono en núcleos más pesados: magnesio, sodio, neón, oxígeno, azufre y fósforo.


EVOLUCIÓN DE UNA ESTRELLA

Es así que la cantidad de núcleos pesados aumenta hasta que se forman núcleos de hierro que ya no se fusionan.


¿QUÉ PASA CUANDO SE LE ACABA EL COMBUSTIBLE A UNA ESTRELLA? ¿MUERE?

El suceso dependerá de la masa de la estrella. Las estrellas de poca masa (enanas rojas), consumen su combustible lentamente y cuando lo agotan ya no pueden seguir realizando fusión: dejan de brillar y se convierten en enanas marrones.

Las estrellas de una masa mayor, como el Sol, consumen su combustible y pueden hacer el proceso de fusión con varios elementos aumentando así su masa hasta convertirse en una gigante roja. Al momento de consumir todo el combustible, las capas exteriores colapsan dando origen a una nebulosa planetaria; finalmente la estrella se vuelve una enana blanca.

Las estrellas súper masivas, repiten el mismo proceso que en el caso anterior, sólo que al acabar el combustible se convierten en súper gigantes rojas y luego estallan en supernovas. Estas estrellas pueden tener dos finales: si la fuerza gravitatoria gana se convierten en agujeros negros pero, si prevalece la presión, estas estrellas se convierten en estrellas de neutrones.


COLOR Y TEMPERATURA VAN DE LA MANO

Hay estrellas blancas (Sirio), azules (Espiga), amarillas (Sol), rojas (Antares). El color de la luz emitida depende de la temperatura que tenga la superficie. A mayor temperatura, la luz es más blanca; a menor temperatura, la luz es más roja, y a medida que pasa el tiempo, las estrellas van perdiendo temperatura y, consecuentemente, cambiando de color. Cuanto más blanca es la luz que emiten, más jóvenes son, y cuanto más rojas, más viejas.


LAS ESTRELLAS Y SU BRILLO

Teniendo en cuenta el mayor o menor brillo (luminosidad) que poseen las estrellas, podemos clasificarlas en magnitudes. Las más brillantes son de 1° magnitud, es el caso de Sirio, la estrella más brillante del firmamento. Sólo son visibles al ojo humano las estrellas de las seis primeras magnitudes; las restantes, hasta la magnitud 22, sólo pueden ser observadas con telescopio.


la estrella más próxima a la Tierra, excluyendo al Sol, es Alpha Centauri, que se encuentra a 4,2 años luz


ESTRELLAS QUE COMPITEN EN TAMAÑO

Nuestro Sol es una estrella de tamaño medio, con un diámetro de 1.390.000 km; los astrónomos han podido observar otras como:

  • VY Canis Majoris: súper gigante con un radio entre 1.800 y 2.100 veces el del Sol.
  • VV Cephei A: su radio es de 1.600 a 1.900 veces el solar.
  • V838 Monocerotis: es difícil medir su radio y podría ser mucho mayor: al menos 1.170 a 1.970 radios solares.
  • KW Sagittarii: 1.460 radios solares.
  • Antares: tiene entre 645 – 730 radio solares.

PARECEN ESTAR CERCA DE NOSOTROS

Las distancias que separan a la Tierra de las estrellas son tan grandes y desproporcionadas con relación a nuestro sistema de medida común, que nos confunden cuando queremos expresarlas en kilómetros. Por esta razón, los astrónomos emplean como unidad de medida el año-luz, es decir, la distancia recorrida por la luz durante un año. Como la luz viaja a 300.000 km/seg, un año luz equivale a 9.500.000.000.000, en otras palabras, 9,5 billones de kilómetros.

La estrella más próxima a la Tierra, excluyendo al sol, es Alpha Centauri, que se encuentra a 4,2 años luz; Sirio está a 9 años luz y Vega está a 26 años luz. Sin embargo, éstas son relativamente cercanas, pues una estrella como Espiga se encuentra a 220 años luz y Antares a 520 años luz; realmente muy lejanas.


¿QUÉ SON LAS VARIABLES DE CEFEIDAS?

Las variables de Cefeidas son estrellas cuyo brillo varía de forma regular. En realidad, laten hacia su interior y exterior. Se llaman así por la estrella Delta de Cefeo, la primera de este tipo que fue observada, cuyo brillo varia alrededor de 0,7 magnitudes, en un periodo poco mayor de cinco días. Pueden tener periodos de entre uno y cincuenta a sesenta días.

La importancia de las Cefeidas es enorme para la determinación de las distancias estelares. Basta con determinar la luminosidad intrínseca de una Cefeida midiendo su periodo de pulsación.


V1 es una estrella pulsante llamada variable Cefeida que se puede utilizar para realizar mediciones fiables de distancias cósmicas.
Fuente: HubbleSite. Nasa.


FORMACIONES CURIOSAS

En el firmamento existen formaciones estelares muy curiosas, por ejemplo, los cúmulos estelares; éstos son grupos de estrellas de la misma edad. Se encuentran, además, los cúmulos globulares, concentración de muchísimas estrellas, muy compactas, que toman una forma de esfera; da ahí su nombre. Algunas se perciben a simple vista y todas son de gran belleza.

Distintas de los cúmulos, están las nebulosas, inmensas masas de gases, sin luz propia, que son visibles gracias a las estrellas que las acompañan. El espacio que separa las estrellas de la nebulosa no está vacío, lo ocupa una sustancia gaseosa muy tenue llamada materia interestelar.


Imagen captada por el telescopio Hubble en 1995 “los Pilares de la Creación”, en la nebulosa del Águila, situada en la constelación de Ofiuco.

Algunas de las nebulosas más famosas son: Orión, La Hormiga, Cabeza de Caballo, Cabeza de Bruja y, la más espectacular de todas las nebulosas: Los Pilares de la Creación.

Algunas de las estrellas que podemos observar son:

Nombre de la estrellaColorTemperatura superficial
NaosAzulMayor a 25.000 K
RigelBlanco azulado11.000 25.000 K
FomalhautBlanco7.500 a 11.000 K
RW CepheiBlanco amarillento6.000 a 7.500 K
SolAmarilla5.000 a 6.000 K
AldebaránNaranja rojizo3500 a 5.000 K
 K = grados Kelvin


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