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El instrumento más popular que nos brinda información sobre los puntos cardinales es la brújula que cuenta con una aguja magnetizada que puede girar alrededor de un eje. También se pueden determinar estos puntos observando la salida del Sol, el oriente o este es el punto por donde sale el sol cada mañana; el occidente u oeste es el punto contrario, es por donde se pone u oculta el sol todos los días.

Para orientarnos en el planeta Tierra empleamos los puntos cardinales, que son referencias que se definen en base al eje de rotación: el sur y norte apuntan hacia los polos geográficos, mientras que el este y oeste en direcciones perpendiculares a este eje.
CRUZ DEL SUR O ROSA DE LOS VIENTOS.

Muchos navegantes se guiaron por las estrellas, y como referencia tomaron la Estrella Polar. Entonces se colocaban frente a ella y sabían que hacia allí estaba el norte.
Estrella polar.

En la actualidad existen medios de ubicación muchos más precisos y que además brindan mayor información, se llaman GPS.

Las siglas GPS corresponden a las palabras "Global Positioning System" que significan Sistema de Posicionamiento Global. Es un sistema que sirve para determinar nuestra posición con coordenadas de latitud, longitud y altura. Existen satélites que se encuentran situados en una órbita a unos 20.200 km. de la Tierra, éstos se encargan de transmitir datos geográficos a la Tierra por medio de señales de radio ininterrumpidamente. Los equipos GPS se encargan de procesar esa señar e indicarnos información sobre nuestra posición.

¡Vamos a ubicarnos en un mapa!

Desde la organización de las primeras civilizaciones se utilizan los mapas como instrumento de ubicación. Por el siglo VIII a.C., en la época de Homero, se creía que el mundo no se extendía más allá de los límites del mar Mediterráneo. En la Edad Media se representaba a la Tierra de forma plana, y la ciudad de Jerusalén era el centro del mundo.

Los mapas más antiguos que se tiene registro fueron realizados por los babilonios que vivieron en Mesopotamia. Tallaban en tabillas de arcilla mediciones de sus tierras y luego los empleaban como herramienta de referencia para cobrar impuestos.

Del siglo II a.C. se tiene registro de unos mapas realizados en seda por los chinos. En la Isla Marshall, actualmente un estado independiente del Océano Pacífico, se encontró la carta geográfica confeccionada sobre un entramado de fibras de caña.

Por su parte, hacia el siglo XII d. C., las civilizaciones maya e inca dibujaban mapas de las tierras que conquistaban. Todos estos vestigios demuestran que la necesidad de orientación y de conocer el entorno que nos rodea ha sido materia de estudio de todos los tiempos.

A medida que el hombre se fue aventurando en nuevas investigaciones y con el desarrollo de la ciencia los geógrafos han podido determinar el formato de la Tierra y sus dimensiones.

Existen diferentes tipos y tamaños de mapas, todo depende del uso o la necesidad de cada persona. En general, los mapas se dibujan sobre un papel pero también existen los globos terráqueos que tienen forma esférica. Se trata de un modelo a escala tridimensional de la Tierra y es la única representación geográfica que no sufre distorsión.

El primer globo terráqueo fue fabricado durante los años 1490-1492 por el cartógrafo alemán Martín Behaim, lo realizó por encargo de su ciudad natal Nuremberg y actualmente se conserva en el museo de dicha localidad. Mide 50 cm de diámetro, refleja todas las tierras exploradas antes del descubrimiento de América en 1492 y no tiene indicaciones de longitud y latitud por el moderno método reticular.

Para conocer más sobre este tema vamos a ver cómo se estructuran los mapas:

  • Los mapas se dibujan a escala. De este modo se puede medir una distancia en el mapa y sacar la cuenta para saber cuáles son las distancias reales que se ha de viajar o caminar. Por lo general cada mapa especifica la escala por ejemplo: 1:25000.
  • Líneas de relieve. Indican las alturas del terreno en metros sobre el nivel del mar.
  • Referencia de coordenadas. Se denominan sistema de paralelos y meridianos. Una posición en la Tierra se establece a partir de dos valores llamados latitud y longitud. Estas son mediciones de los ángulos (en grados) desde el centro de la Tierra hasta un punto en la superficie de la Tierra.
  • Símbolos. Los mapas de las ciudades suelen incluir símbolos para señalar lugares importantes como: hospitales, hoteles, colegios, restaurantes, entre otros establecimientos.

¿Qué tipos de mapas existen?

Existen una variedad casi infinita de mapas y sus características dependen de la información que se quiere señalar. No todos los mapas se sustentan en las características del Planeta Tierra sino que también se utilizan mapas para ordenar ideas (mapas conceptuales), para indicar información del cuerpo (mapa del genoma humano), etc.

En la escuela los maestros suelen enseñar geografía con mapas físicos o políticos. De este modo, el alumno conoce cuál es su posición en la Tierra ¿en qué continente vivo?, ¿con qué países limita mi país?, ¿qué ciudades están cercas de donde vivo?, ¿qué características topográficas existen?, etc.

El mapa físico representa datos de relieve como son los valles, costas, ríos, océanos, montañas, etc. Cada fenómeno natural de la geología se indica con un color, por ejemplo el agua del mar que rodea la costa se pinta en un azul claro, mientras que el océano de azul oscuro, para explicar que en el primer caso la profundidad es menor que en el segundo.

Si bien los mapas físicos no indican los límites de los países, suelen tener marcadas con un punto la ubicación de algunas ciudades importantes.

En cambio, el mapa político muestra como se divide un continente, país, provincia, estado, ciudad o municipio indicando los límites de los mismos. En algunos se suele señalar las capitales, ciudades, ríos o montañas importantes.

Hay que tener en cuenta que existen mapas físico-políticos. Como su nombre lo indica, estos mapas presentan tanto los fenómenos geológicos como las entidades políticas.


Mapamundi político Mapamundi físico

Otros tipos de mapas Tipo de información
Topográfico Accidentes geográficos naturales y artificiales de la superficie del suelo y curvas de nivel.
Climáticos Indican con colores las características climáticas de las diferentes zonas.
Urbanos Generalmente son los que utilizan los turistas, proporcionan datos básicos de una ciudad: nombre de las calles, puntos de interés, hospitales, restaurantes, etc.
Geológico Brinda información sobre la ubicación de los manantiales, las rocas, fallas del suelo y volcanes. También identifica las zonas donde se encuentran minerales, como el oro, la plata y el cobre, entre otros.
Económico Puede proporcionar datos sobre las principales actividades económicas de los países, el nivel de desarrollo, el PBI u otras cuestionas.

La cartografía es la ciencia que se encarga de representar a cierta escala la superficie de la tierra. Emplean un conjunto de técnicas y operaciones científicas para elaborar cartas, planos, mapas y otros modos de representación obtenidos a partir de observaciones directas o de la explotación y análisis de documentos.

Un nuevo mundo, un mapa completo

Martín Waldseemüller, cartógrafo alemán, realizó un gran mapa del mundo y un pequeño globo terráqueo. Escribió un tratado llamado “Introducción a la Cosmografía” y allí empleó por primera vez el nombre de América en 1507 y atribuyó su descubrimiento a Américo Vespucio. Sin embargo, luego rectificó su error.

Tanto Juan Díaz de Solís, Martín Alonso Pinzón, Juan de la Cosa como Vespucio contribuyeron con sus expediciones al trazado de los primeros mapas de los que se tiene conocimiento sobre el continente americano. Además, otros cartógrafos como Salviatti y Castiglione confeccionaron planisferios hacia el 1525 que se convirtieron en importantes documentos de la época y sirvieron de modelos para la realización de otros mapas.

El descubrimiento de América tuvo lugar en 1492 y fue realizado por Cristóbal Colón, quien atravesó el océano Atlántico navegando hacia Occidente. Más tarde, Américo Vespucio realizó otro viaje y arribó por primera vez a la costa brasileña en 1501. Con ambos acontecimientos había pruebas suficientes para afirmar que la Tierra era redonda y demostrar que aquellas costas no pertenecían a las Indias sino que formaban parte de un mundo hasta entonces desconocido para los europeos.

Para el año 1520 Fernando de Magallanes dio a conocer América como continente al atravesar el estrecho que lleva su nombre, y en 1522 Juan Sebastián Elcano logró dar la vuelta al mundo y constatar definitivamente que la Tierra era redonda. Todos aquellos descubrimientos fueron posibles, en buena medida, gracias a las cartas náuticas que los navegantes estudiaron.

Ruta realizada por Fernando de Magallanes en 1520.



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